Réunion Extrême

L’ÎLE DE LA RÉUNION

Pour mieux comprendre l’île de La Réunion, de sa formation il y a trois millions d’années jusqu’aujourd’hui…

LOCALISATION ET GÉOGRAPHIE

Localisation de La Réunion dans le monde

D'une superficie de 2 512 km², cette île volcanique, montagneuse et tourmentée de l'hémisphère Sud se situe à 880 km à l'est de Madagascar et à environ 210 km au sud-ouest de l'île Maurice, en plein océan Indien. De forme vaguement elliptique, elle compte 207 km de côtes, s'étend du nord au sud sur 72 km et d'ouest en est sur 55 km. On distingue généralement deux secteurs : le littoral au bord de l'océan Indien et les Hauts, régions juchées dans la montagne. En se rapprochant un peu, on discerne deux sommets, le piton des Neiges et le piton de la Fournaise, qui coiffent une forêt tropicale verdoyante veinée de rivières et de ravines, bordée à l'ouest par quelques rares plages de sable blanc. Les trois cirques, Mafate, Salazie et Cilaos, ces effondrements spectaculaires, forment une sorte de trèfle autour du piton des Neiges.

Île de La Réunion - Océan Indien sud-ouest

NAISSANCE D'UN VOLCAN

Lever du jour Piton Maïdo - Vue Morne de Fourche et Piton des Neiges - Réunion - 27-12-2013 (Réunion Extrême)

Il y a trois millions d'années, rien n'affleurait à la surface de l'océan à l'emplacement actuel de l'île. Pourtant, un volcan avait déjà commencé à se former par 4 000 mètres de fond. En effet, la zone se situe à la verticale d'un "point chaud". Il s'agit d'un phénomène géologique qui combine une activité volcanique sous-marine et une manifestation sismique due à la dérive des continents. Bientôt la Terre gronde, du magma s'échappe de la croûte terrestre. D'éruption en éruption, de strate en strate, un gigantesque socle de 200 km de diamètre finit par émerger dans un chaos de feu et de fumées toxiques. Ce bouillonnement initial intense donne enfin naissance à la silhouette primaire de La Réunion. Le piton des Neiges, le seul des quatre cratères originels qui ait subsisté, culmine aujourd'hui à 3 070,5 mètres d'altitude au cœur de l'île. Endormi et non éteint depuis plus de dix mille ans, le centre de gravité de La Réunion n'en demeure pas moins le principale et merveilleux vestige d'un des grands massifs volcaniques du globe. Il fut, dans ses derniers temps d'activité, un volcan explosif, propulsant dans le ciel d'énormes blocs de pierre et des nuages de scories éminemment dangereux.

UNE TERRE EN FORMATION

La Réunion n'a pas encore achevé son modelage. Sur cette terre volcanique friable se sont formés au fil des siècles de nombreux cratères, qui ont modifié les paysages au gré des éruptions. La plus impressionnante évolution demeure le piton de la Fournaise, dit le "Volcan", glissement oriental du massif volcanique. Il domine la partie sud de l'île du haut de ses 2 632 mètres. La Fournaise, volcan de type hawaïen non explosif (il n'émet pas de nuée ardente), est encore en activité. Il crache sa lave fluide quasiment tous les ans. En 1986, la coulée avait ainsi agrandi la superficie de l'île d'environ 30 hectares ! En 1992, la Fournaise entame une période de sommeil de 6 ans, puis reprend de plus belle son activité en 1998, avec l'éruption la plus longue du siècle. Depuis, le Volcan émet des coulées tous les ans. C'est actuellement un des volcans les plus surveillés du monde. Au sein de son enclos, troisième caldeira (effondrement) dans laquelle s'écoule aujourd'hui la lave, des couches aux tons bruns nuancés et des stries successives forment un nappage éblouissant. Son principal cratère, le Dolomieu, date seulement de 1931. Ainsi le piton de la Fournaise continue de se "sculpter" au gré d'une éruption et d'une activité sismique intense, laissant çà et là apparaître une nouvelle excavation ou comblant une dépression. Ou encore, comme en décembre 2002, formant un cratère d'effondrement responsable d'un glissement du Dolomieu, presque invisible pour un œil non exercé... après que 7 000 secousses telluriques eurent tout de même été enregistrées en moins de deux jours !

Piton de la Fournaise - Le Volcan - Réunion - 27-12-2013 (Réunion Extrême)

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